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Mickey Mouse fête cette année ses 80 ans. L'illustre personnage de Disney a fait la joie de générations d'enfants. Ce souriceau symbolise aussi un empire du divertissement valant des milliards de dollars.

Le 18 novembre 1928 est souvent cité comme date de la première apparition publique de Mickey Mouse avec la projection du court métrage sonore «Steamboat Willie». En fait, Mickey a déboulé sur les écrans six mois plus tôt dans «Plane Crazy» (Fou d'aviation).

Dévoilé en mai 1928, ce dessin animé muet s'inspire de l'exploit de l'aviateur Charles Lindberg qui a réussi la traversée de l'Atlantique une année plus tôt. Le public boude ce film, comme le suivant «The Gallopin' Gaucho» (Le gaucho galopant).

Le troisième épisode est présenté en juillet: dans «Steamboat Willie» Mickey joue un moussaillon. Mais pour différencier ce film des productions concurrentes, Walt Disney décide d'y ajouter du son.

Il le ressort le 18 novembre. Le succès est immédiat et mondial. Disney sonorise alors les deux premiers films qui reviennent sur les écrans quelques semaines plus tard.

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Né dans un train

Walt Disney a 26 ans lorsqu'il conçoit Mickey Mouse. Il se trouve dans un train entre New York et Los Angeles avec son épouse Lilian lorsqu'il esquisse son nouveau personnage.

«L'idée de ce petit rongeur me trottait dans la tête, parce qu'après tout une souris est un personnage sympathique malgré la frayeur qu'elle inspire à tout le monde, y compris à moi», a raconté l'empereur du dessin animé.

L'animateur veut baptiser sa création «Mortimer». Son épouse trouve toutefois ce prénom pompeux, et tous deux tombent d'accord pour l'appeler «Mickey». A l'arrivée du train à Los Angeles, une star est née.

La carrière de Mickey compte quelque 150 films, d'innombrables bandes dessinées et une multitude de produits dérivés: jouets, montres, vêtements, lecteurs MP3 et même un ordinateur. Depuis 25 ans déjà, il apparaît dans des jeux vidéo.

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Un seul concurrent: Donald

Mickey n'a cependant pas toujours eu la vie facile. Dans les années 1930, il a subi la sévère concurrence d'un autre personnage de Disney: Donald le canard.

Personnage joyeux et attendrissant, Mickey a été critiqué pour son caratère affable et vertueux. Ce qui explique son absence progressive des cinémas à partir des années 40. Il reste cependant très présent via la bande dessinée ainsi que la télévision dès les années 50.

Le premier parc d'attractions de Mickey ouvre ses portes au sud de Los Angeles en juillet 1955, avant d'essaimer dans le monde, en particulier à Tokyo et Paris. En 1978, Mickey devient le premier personnage de dessin animé a obtenir une étoile sur le célèbre «Walk of fame» (boulevard de la célébrité) à Hollywood.

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Aimé de tous ou agent de Satan?

Le personnage a acquis une dimension universelle et ses aventures sont traduites dans de nombreuses de langues. «Mickey est un ambassadeur de bonne volonté et de paix qui parle la langue universelle de l'amitié», a dit un jour l'ancien président américain Jimmy Carter.

Mickey ne plaît cependant pas à tout le monde. En septembre dernier, un ecclésiastique saoudien a accusé la célèbre souris de d'être «un agent de Satan» et estimé qu'elle devait mourir, provoquant un tollé.

Pour marquer les 80 ans de son personnage mascotte, le groupe Disney orchestre une série d'événements, dont des rééditions de films sur DVD et la publication de livres pour enfants. Maints objets de décoration sont proposés, dont des décorations de Noël.

(texte pris sur le site 24 H, photos Google)